تقنية

كيف أصبحت رعاية الحيوانات الأليفة عملاً تجاريًا كبيرًا


أحضرت هيذر ماسي الدعسوقة إلى الطبيب البيطري عندما كان يبلغ من العمر 9 سنوات بدأت تعاني من النوبات. كشف الفحص باستخدام جهاز التصوير بالرنين المغناطيسي عن أخبار سيئة: سرطان الدماغ.

ومع التوقعات القاتمة، قررت السيدة ماسي عدم مواصلة العلاج في مستشفى الحيوانات بالقرب من منزلها في أثينا، جورجيا، وتوفيت ليدي بيرد بعد أربعة أشهر. كلف فحص التصوير بالرنين المغناطيسي والرعاية ذات الصلة ما يقرب من 2000 دولار، وقد وضعتها السيدة ماسي على بطاقة ائتمان متخصصة كانت قد علمت عنها في زيارة طبيب بيطري سابقة.

كان ذلك في عام 2018. ولا تزال تسدد الدين بفائدة تزيد عن 30 بالمئة.

“هل أستطيع أن أفعل ذلك؟ قالت السيدة ماسي، 52 عاماً، وهي معاقة ولا تعمل: “ليس كذلك حقاً”. “هل كان الأمر يستحق ذلك بالنسبة لي؟ نعم.”

توضح تجربة السيدة ماسي الحقائق الجديدة الباهظة الثمن لامتلاك حيوان أليف. لعقود من الزمن، كان الأطباء البيطريون يديرون عياداتهم الخاصة، ويرعون أجيالًا من الحيوانات الأليفة منذ الولادة وحتى الموت. لقد قاموا بإخصاء وتطعيم ونزع الأشواك من الكفوف والأنوف. عندما تصاب الحيوانات بمرض خطير، غالبًا ما يكون لدى الأطباء البيطريين القليل ليقدموه بخلاف التعازي والموت الإنساني.

ولكن في السنوات الأخيرة، مع تزايد ارتباط الناس بحيواناتهم الأليفة – وزيادة استعدادهم لإنفاق المال عليها – تحول الطب الحيواني إلى عمل تجاري كبير يشبه إلى حد كبير نظيره البشري. تم استبدال العديد من المكاتب البيطرية بمستشفيات مجهزة بآلات التصوير بالرنين المغناطيسي باهظة الثمن، ومعدات مختبرية متطورة ووحدات العناية المركزة على مدار الساعة. غالبًا ما ترى الكلاب والقطط متخصصين مدربين تدريباً عالياً في أمراض الأعصاب وأمراض القلب والأورام.

وقد حفزت هذه الرعاية ذات التقنية العالية سوقًا مزدهرًا. ارتفعت أسعار الأدوية البيطرية بأكثر من 60 بالمائة خلال العقد الماضي، وفقًا للإحصاءات الفيدرالية. فقد اشترت شركات الأسهم الخاصة والشركات الكبرى المئات من المرافق في مختلف أنحاء البلاد، وهي فورة استحواذ تذكرنا بجمع الشركات لمكاتب الأطباء.

وقال الأطباء البيطريون من جميع أنحاء البلاد لصحيفة نيويورك تايمز إن مديري شركاتهم كانوا يدفعون العيادات لتصبح مراكز ربحية أكثر كفاءة. غالبًا ما كان الأطباء البيطريون يتقاضون أجورهم بناءً على مقدار الأموال التي جلبوها، مما خلق حافزًا لرؤية المزيد من الحيوانات الأليفة، وطلب المزيد من الاختبارات، وزيادة مبيعات خطط الصحة والطعام.

والنتيجة هي وضع غير مستدام على نحو متزايد لأصحاب الحيوانات، ومعظمهم ليس لديهم تأمين على الحيوانات الأليفة.

طلبت صحيفة التايمز من القراء مشاركة قصصهم حول فواتير الطبيب البيطري الباهظة الثمن، واستجاب المئات. وقالت صوفيا ماكيلروي من دنفر إنها تبرعت ببلازما الدم وحصلت على عمل إضافي مستقل لدفع النفقات المستمرة لكلبها.

قالت نانسي بارتريدج من وينزفيل، كارولاينا الشمالية، إنه بعد أشهر من تشخيص إصابة قطتها بورم غير قابل للجراحة، كانت لا تزال تنفق فاتورة بقيمة 1500 دولار. وقالت: “لدينا قطة ميتة، وما زلنا ندفع”.

في عام 2015، كانت كلير كيرش تكسب أقل من 10 دولارات في الساعة من عملها كفنية بيطرية في جورجيا عندما تعرض كلبها روسكو وحصانها غامبيت لحالات طبية طارئة، مما أدى إلى فواتير بلغ مجموعها أكثر من 13 ألف دولار. وقالت السيدة كيرش إن حيواناتها كانت ستموت لو لم تختر الحصول على رعاية إضافية.

قالت: “كنت أعلم أنني لن أتمكن أبدًا من مسامحة نفسي إذا لم نحاول”.

حصلت السيدة كيرش على الحد الأقصى من بطاقة الائتمان، واستخدمت حساب التقاعد الخاص بزوجها، وحصلت على قرض شخصي. عاش روسكو ثلاث سنوات أخرى، وما زال غامبيت على قيد الحياة.

في المقابلات، قال الأطباء البيطريون إن أصحاب الحيوانات الأليفة الذين اشتكوا من تكاليف الرعاية لا يقدرون الصعوبات التي تواجههم في إدارة العيادة. يحصل الأطباء البيطريون على أموال أقل بكثير من الأطباء البشريين، وغالبًا ما يكونون مدينين بسبب سنوات التعليم. وقد ارتفعت أسعارها جزئيا بسبب ارتفاع تكلفة الأدوية واللقاحات وغيرها من الإمدادات، فضلا عن أجور العمال في سوق العمل الضيق.

وبسبب العروض الطبية الأكثر تقدمًا، يمكن للحيوانات الأليفة اليوم أن تنجو من أمراض خطيرة، مثل السرطان، والتي لم يكن من الممكن تصورها في السابق. لديهم إمكانية الوصول إلى العمليات الجراحية والأدوية التي يمكن أن تحسن حياتهم إلى حد كبير.

“نحن نعيش في الوقت الأكثر تقدما من الناحية التكنولوجية في تاريخ البشرية، وكم هو رائع ذلك؟” وقالت الدكتورة تريسي ديويرست، وهي طبيبة بيطرية في كوريتون بولاية تينيسي: “لكن الأمر يأتي بتكلفة”.

حتى الزيارات العادية يمكن أن تؤدي إلى دفع فواتير كبيرة. قال الدكتور ديفيد روس، وهو طبيب بيطري يبلغ من العمر 86 عامًا في لوس ألتوس بولاية كاليفورنيا، إنه قرر التقاعد ذات يوم في عام 2014، عندما قام بفحص كلب كان أصحابه عملاء منذ فترة طويلة. تم إدخال الحيوان للقيء. قال الدكتور روس إنه عادة كان يطلب من المالك أن يأخذ الكلب إلى المنزل ويعطيه رشفات من الماء. وبدلاً من ذلك، طلب طبيب بيطري آخر إجراء الأشعة السينية واختبارات الدم والسوائل الوريدية والإقامة في المستشفى. عرف الدكتور روس أن المالكين لا يستطيعون تحمل الفاتورة.

قال الدكتور روس: “أدركت في تلك المرحلة أن الطب البيطري قد تغير إلى درجة أنني لم أعد أرغب في أن أكون جزءًا منه”.

ومع نمو ملكية الحيوانات الأليفة والدراسات الاستقصائية التي تظهر أن الأميركيين على استعداد للاستدانة لدفع تكاليف رعاية حيواناتهم، أصبحت العيادات البيطرية جذابة بشكل متزايد للمستثمرين. حوالي ربع عيادات الرعاية الأولية وثلاثة أرباع العيادات المتخصصة مملوكة الآن للشركات، وفقًا لشركة Brakke Consulting، التي تركز على صناعة الصحة الحيوانية.

في عام 2015، استحوذت شركة مارس، المعروفة ببيع الحلوى وأغذية الحيوانات الأليفة، على سلسلة مستشفيات بيطرية متخصصة، تدعى بلو بيرل، مقابل مبلغ لم يكشف عنه. وفي عام 2017، استحوذت على مستشفى آخر، VCA، مقابل 9.1 مليار دولار. بلغ هذا الاتجاه ذروته في عام 2021، مع أكثر من 200 صفقة أسهم خاصة، وفقًا لشركة Pitchbook.

قال العديد من الأطباء البيطريين الذين عملوا في ممارسات الشركات إنهم تعرضوا لضغوط لدفع المزيد من الأعمال. قالت طبيبة بيطرية من كاليفورنيا إنها تركت وظيفتها بعد أن قيل لها إن “التكلفة لكل عميل” منخفضة للغاية. وقالت أخرى، من فيرجينيا، إنها قيل لها إنها بحاجة لرؤية 21 حيوانًا يوميًا. وقالت ثالثة، من كولورادو، إنها فوجئت عندما سمعت مديرًا يقول إن بعض الأطباء البيطريين في مكتبها بحاجة إلى التدريب على “إيصال العميل إلى نعم”. طلب هؤلاء الأطباء البيطريون حجب أسمائهم لأنهم كانوا قلقين من أن التحدث علنًا قد يعرض فرص العمل المستقبلية للخطر من خلال ممارسات الأسهم الخاصة.

وقال أطباء بيطريون آخرون إن ملكية الشركة ليس لها أي تأثير على الرعاية التي يقدمونها. ومع ذلك، قال الدكتور أندرو فيدرر، المدير الطبي لعيادة في مينتور بولاية أوهايو، المملوكة لسلسلة تسمى National Veterinary Associates، إنه عندما يرتبط أجر شخص ما بعدد الإجراءات والاختبارات التي يقوم بها، فقد تكون الحوافز صعبة للتجاهل، خاصة بالنسبة للأطباء البيطريين الذين بدأوا للتو.

وقال: “كلما زاد دخلهم إلى المستشفى عن راتبهم الحالي، زادت مكافأة الإنتاج التي سيحصلون عليها”.

فقط حوالي 4% من أصحاب الحيوانات الأليفة لديهم تأمين، وحتى بالنسبة لهم، فإن الخيارات محدودة. غالبًا ما يستبعد التأمين على الحيوانات الأليفة الظروف الموجودة مسبقًا ويكلف المزيد من الحيوانات الأليفة الأكبر سنًا والتي تكون أكثر عرضة للإصابة بالمرض.

يمكن للشركات أيضًا تغيير الشروط. في ربيع هذا العام، أبلغت شركة التأمين Nationwide الآلاف من أصحاب الحيوانات الأليفة بأنها ستتوقف عن تغطيتهم، مما يجعلهم يتدافعون للتسجيل في خطط جديدة تستبعد الشروط الموجودة مسبقًا للحيوانات الأليفة. وقال كيفين كيمبر، المتحدث الرسمي باسم Nationwide، إنه تم إيقاف حوالي 100 ألف خطة.

وقالت ستيفاني بورجر من رويال أوك بولاية ميشيغان إن شركة Nationwide كانت تغطي تكاليف العلاج الكيميائي لقطتها، لكنها أخبرتها أنها لن تجدد خطتها عندما تنتهي صلاحيتها في أغسطس. ولن يتم تغطية العلاج، الذي يكلف حوالي 1000 دولار كل شهرين، بموجب أي خطة متاحة.

وقالت السيدة بورجر، التي تمكنت من العثور على تغطية جديدة من خلال شركة منافسة: “أشعر الآن أنه يتعين علي الاختيار بين دفع ثمن العلاج الكيميائي لقطتي أو تركها تموت”.

وأشار المتحدث باسم Nationwide في بيان له إلى ارتفاع تكلفة الرعاية البيطرية. وقال: “نحن نتخذ هذه القرارات الصعبة الآن حتى نتمكن من الاستمرار في البقاء هنا من أجل المزيد من الحيوانات الأليفة في المستقبل”.

يقدم العديد من الأطباء البيطريين بطاقات ائتمان متخصصة تبيعها شركات خارجية، مثل بطاقة CareCredit التي استخدمتها السيدة كيرش والسيدة ماسي. في العام الماضي، حذرت إدارة بايدن من أن بطاقات الائتمان الطبية هذه – والتي تم الترويج لها أيضًا من قبل الأطباء وأطباء الأسنان – دفعت العديد من المستهلكين إلى الديون المنهكة. وقالت متحدثة باسم CareCredit أن حوالي 80 بالمائة من حاملي البطاقات سددوا ديونهم قبل انتهاء الفترة التمهيدية بدون فوائد.

وتقوم بعض المجموعات، بما في ذلك الجمعية الأمريكية لمنع القسوة على الحيوانات، بالبحث في كيفية قيام الأطباء البيطريين بإجراء إجراءات شائعة بتكلفة أقل. ويقول العديد من الأطباء البيطريين إنهم يحاولون تقديم “نطاق من الرعاية”، وهي طريقة غير قضائية لمناقشة الخيارات الأقل تكلفة.

بالنسبة لكثير من الناس، فإن رفقة الحيوانات الأليفة لا تقدر بثمن.

بعد وفاة الدعسوقة، تبنت السيدة ماسي لونابير، وهو مزيج مختبري تقول مازحة إنه “يسبب حساسية تجاه الهواء الذي نتنفسه”. يحتاج Lunabear إلى طعام موصوف طبيًا يكلف 6 دولارات للعلبة ويتناول حبة حساسية بقيمة 3 دولارات ثلاث مرات يوميًا. في العام الماضي، خضعت لعملية جراحية في ساقها.

وقد بلغ إجمالي هذه التكاليف ما يقرب من 4000 دولار، تم تحميل معظمها على بطاقة الائتمان ذات الفائدة المرتفعة. لكن السيدة ماسي، التي تعاني من اكتئاب شديد وتعيش بمفردها، قالت إن كلابها لها الأولوية القصوى. وقالت: “أدفع فواتيري، ثم أشتري الطعام”.

بن كاسلمان ساهمت في التقارير.



المصدر

اترك تعليقاً

لن يتم نشر عنوان بريدك الإلكتروني. الحقول الإلزامية مشار إليها بـ *

زر الذهاب إلى الأعلى